homemade quiils

Homemade quills are not as hard to make as you’d think. It’s a fun activity to try with and for kids. Homemade quills can be used for calligraphy practice, for drawing with ink or to perfect one’s cursive writing.

The following piece is written by Anoush Mardjanian (contact info: ambushbog (at) yahoo (dot) com) Anoush is a crafty homeschool mom, who teaches knitting workshops around NYC.

…………………

homemade quillsWondering where she got the idea from, I was confronted with an excited 6 year old

who was asking me if we had a quill because she “really really really” wanted to write

with one.  Somehow, she knew exactly what she was talking about and now was looking

at me expectantly, fluttering big eyelashes. After recovering from my initial

shock, I was ready to act.

 

Timing is everything.  So, within an hour we were dressed and off to the only place I

knew I would find the closest thing to a quill, Michael’s.  Despite the fact that she really

wanted a feather quill, I felt that I needed to act immediately and give her the tactile

satisfaction of writing with any type of a dipping instrument.  Striking the iron while it’s

hot is generally the motto for my approach to fostering my daughter’s curiosity.

The local Michael’s did not disappoint.  They had several sets of metal nibs with plastic

shafts in the art department, which I remembered using when I was a teenager myself.

They were fun then, and they were fun now.  I bought two sets, but one set that had

some variety of metal nibs would have been enough.  Staples, reliably, carried the Quink

ink (although Michael’s might have had other less expensive colors.)  Some Walmarts

also carry ink in the crafts’ departments).

That Thursday my daughter

had spent, collectively,  8 hours experimenting, writing, drawing and

testing out the nibs, on her own.  Her previously reluctant relationship with writing was

transformed into a profoundly different experience.  The act of dipping, guiding and

moving the “quill” gave her control over the process, and for her, that made it more

meaningful and creative.  I had also forgotten how loud this writing could be.

That special scraping that the nib made against the paper was one of those things that

were lost, much like the needle of a turntable, when we changed technologies and

switched to ball point pens .  To my ears, it was music.  It was a sound of a lost era that

produced the writings of my favorite childhood authors: Mark Twain, Jules Vern, Sir

Walter Scott, among many.  Now my daughter was part of that club of paper scrapers.

But we were not done, yet.

As a crafter, I have spent a good part of my life learning, researching and mastering, to

a  various  degree,  various  “forgotten”  arts,  like  shoe  making,  spinning,  gold

embroidery, book binding etc.  and while from outside it may seem that they come easily

because I’ve been doing them forever, the truth is that for every one of them there was

that first time.  Had I stuck to “but I’ve never done that before”, I would have never

started to do anything, since there is a first time for everything, the only difference lies

in the willingness to try, sometimes several times, and finding enjoyment in the process,

not the result.

homemade quill 3 So, I was determined to learn to cut quills out of feathers.  In all the years of trying my

hand at all kinds of very demanding and exacting crafts, I somehow never got around to

making quills, which are comparatively simpler.  I hope you will try, too, and include it

in your family’s repertoire of neat things to do, which costs practically nothing, but

offers such a wonderful vehicle for historical insight as well as bird biology.  This is

also a great pastime to do in the Fall, during that turkey themed Holiday, which, just

like in quill making, had displaced the goose at the dinner table.

A good quill is a sharp instrument that can hold a little more ink than is necessary. That’s

why a simple sharp stick is not really practical, but a bird feather, with its hollow shaft,

is much better suited  for the task.

Up until the invention of the metal nib, and its mass production at the beginning of the

19th century, pretty much everyone used quills made out of feathers.  Afterwards, the

metal nib replaced the feather almost exclusively.  Then the fountain pen, which held a

reservoir became popular and replaced the dip pen.

Writing and writing instruments were an entire culture and a way of life, which included

using animal-based writing mediums like vellum and parchment, ink, blotting paper,

blotters, sand, salt, inkwells, quill stands, special knives, writing desks, etc.  Not to

mention a variety of professions that specialized in producing all these items.  As each

element of that culture gradually changed or disappeared, it all became less personal

and more industrial. Afterall, nobody thinks of making their own pens or pencils at

home.  There feeling of holding a feather quill you cut yourself vs. a plastic pen is just

incomparable.  Feathers are unique, completely biodegradable and renewable.

Not all feathers are created equal,

however.  Birds have a surprising variety of feathers that

have different functions.  There are some that we are all familiar with, like the tail

feathers of roosters, or peacocks, down feathers that are fluffy and warm.  But for

writing quills the preferred type is the main flight feather, called “pinion”.

For a deeper look at the feather structure, check out the Cornell Ornithology lab’s page

You can use it with the kids  when finding a feather trying to see what kind it is, not just

which bird it can belong to.

Roughly speaking, a feather consists of a central shaft and outer “vanes”, those fluffy, or

colored parts we normally call feathers. Unlike Hollywood depictions of writing quills,

those “vanes” were stripped off and the shaft cut to a comfortable size, much like the

size of today’s pens.

Since the quill has to be firm, only the primary flight feathers are used.  They are large,

strong, and inflexible.  One way to tell is that the vanes are narrow on one side and

wider on the other, but the overall shape of the feather is streamlined and not fluffy.

There are several birds that were historically available to people: chickens, ducks, geese

and swans.  Traditionally, though, geese feathers were preferred, probably because geese

were far more numerous than they are now and they were also used for down.  Swan

feathers were considered a luxury, but with the introduction of turkeys from the New

World, many used them instead.

When it was time to pick a national symbol, it was a toss up between the eagle and a

turkey.  Although we know which one won, the turkey was considered, in part, because it

is a very smart bird, it is pretty confident and unique to North America.  Contrary to

popular belief, it can fly perfectly well.

“What’s good for the goose is good for the gander” is a popular expression, which is

also a good way to remember that the word “goose” refers to a female of the species.

“Getting goosed” also has a lot of merit, since geese are notorious for nipping, and

nipping hard when annoyed.  The name for the geese that are on the ground and while

flying are dif erent.  When they are on the ground they are called a “gaggle”, while

when they are flying they are called “skein”.

Not all swans are white, some are black, like an Australian specie.  Swans are

monogamous and are known to be vicious when protecting their nests or mates. A male

swan is called a “cob” while the female is called  a “pen”.  When the swans are on the

ground they can be called a “bevy, while flying, they are called a “wedge”.  The ugly

Duckling is, of course, about a swan.

For a full list of most animals male/female/of spring names and their corresponding

groups, this site a good reference.

Regardless of what bird your feather came from, the steps of cutting the quill are pretty

much the same.  Some are thicker, some are thinner, but all of them are still feathers, so

it does not matter, as long as they are not too soft to begin with.

  homemade quill 2A note on cutting instruments.

If you happen to have a real pen knife laying about doing

nothing, go ahead, put it to work.  Those have a slightly curved side, while being totally

flat on the other.  Knives with both flat sides are not really pen knives, in the original

sense.  Chances are you are not one of the lucky owners, so you can probably use any

sharp knife you are comfortable with.   I used a utility knife because practically

everyone has one at home.  No need to get any new toys, um, specialty instruments just

for this project.  But there’s certainly an idea for a Christmas gift….

 

Picking a feather:

In my experience, the turkey feather was the best.  When I cut the goose feather, it

worked fine, but somehow, the turkey one was bigger, stiffer and more substantial to

hold.   There are also right or left oriented feathers, depending on which wing they came

from.  You can try holding one like you would a pen and see if it makes a difference.  It

didn’t for me, but depending on the curve of a particular feather you have, it might.

Using broken feathers, as long as there are no longitudinal cracks, are okay, since you

will be trimming them off anyway.   The first quill I cut was about 2 years old, so it was

very dry and stiff.  Newer ones may be a bit softer, so for them, soaking might be useful.

Soaking:

It has been recommended to leave the fresh feather in a cup of boiling hot water for

several hours.  The water cools off, but that’s OK.  The idea is that the shaft will harden

further.   You can also wash it or sanitize it, depending on where it came from, I would

advise you do whatever would put your mind at ease.  I used a toothbrush reserved for

cleaning with soap and water to scrub my feather.

Prepping for cutting:

Although you can strip away all the vanes (the feathery pieces on the sides of the shaft)

away, I chose not to do it.  I just trimmed off the parts that would be otherwise in my

hand when I held it, but otherwise, the height of the feather, mine was about 12”, did not

get in the way, nor for my 6 yo daughter.

First cut:

Hold the feather in your hand as if you were going to write with it.  This position will

determine where you have “front” and where you have “back” of the quill.  Using any

super sharp cutting device, I used a utility knife with a fresh blade, cut away about 1.5”

from the tip at an angle to make a sharp cut about 1′ long or so in the back.  The tip will

look like a ballerina standing on pointe.  There is no precise calculation here, you just

have to make a cut to begin.  You can always recut and adjust it later.  Hold it again to

see whether it is a comfortable.

 Second cut:

About ½” from the tip, you will cut each side separately, making it look like cleavage.

As if you were cutting a waist into it, except it should have a sharp end now.

Third cut:

Now cut off the sharp tip, slightly, to result in a bit of a blunt end.  That would determine

how wide your line is going to be when you write.  You may be tempted to leave a very

sharp edge, but, trust me, you can always turn that blunt edge slightly sideways and

achieve a fine line, while leaving a sharp edge will  make it too weak and will wear out

quickly.

Lay the feather on its front side, so that the open cut part is looking up.  Cut off the tip in

this position, which will prevent damage to the feather.

If you are right handed, make the right side a tiny bit shorter (cut at a slight angle), to

make the quill touch the paper flat on.  If you are left handed, then the left side should

be a little shorter.

However, all these details can be adjusted later.

Forth cut:

The last cut is made through the middle of the tip about 1/4” into the tip, parallel to the

shaft.  This is done to help the quill retain ink, through capillary action.  Lay the quill on

its face, with the undersides looking up, and press the knife firmly down to make the

small crack.

 

Congratulations!  You got a quill!  Now, just like a tailored suit, it needs to be tested and

adjusted, if necessary.

homemade quill 1

In all the ones I made, I made small adjustments after writing something with the ink in

each one.  Sometimes, the first cut was too short, in others the tip was too wide, or the

second cut was too close to the tip, etc.  Eventually you will have to cut again anyway,

since paper blunts quills, unlike parchment or vellum.

The best part is that feathers are a cheap, clean and sustainable material.  Practicing is

not hard and just requires some experimentation.

Here is a short video of others showing how to do it

This is a very detailed and fairly easy to see and follow video of making a quill for

calligraphy.

It is important to remember two cardinal rules of working with natural materials:

1.  Each piece is unique.  They are individuals, with particular qualities and

characteristics. Do not expect uniform results based on prior experience.

2.  When the process seems straightforward and simple, it usually is very

accessible and easy to begin.  But mastery might take time.  There is no

inherent talent in mastery, only a strong desire to try again.

 

So, how do you persuade a bird to give up a flight feather, albeit for a good cause? 

Anyone familiar with geese will tell you that they are ornery, fearless and are quicker to

pick a fight than a drunken sailor.  I would advise against trying to talk one out of a

feather.  Swans, despite the romantic depictions of “dying swan” ballet heroines, are

very territorial and can stand at 5′.   Turkeys, although equally large and often

defensive, do fly well and may be difficult to start a conversation with, on account of

being passed over as a national symbol in favor of that “other” large bird.

However, they are all shed their feathers once a year to grow brand new ones.  Geese do it

some time in the summer and for several weeks can’t fly.  Knowing where water fowl

hang out may be a good place to go look for feathers.

When they are out of season, you can either try looking for a farm where they are raised

and plucked before they reach the dinner table, or you can buy some.  Many smaller

farms that raise water fowl may have some laying around and may give some away.

Others might charge, but these feathers serve no purpose to the farmer, so they are often

thrown out, unless someone can appropriate them for crafts.

A couple of years ago we visited a friend’s farm Upstate NY and my daughter really

loved the large wild turkey feathers laying about.  We picked the biggest one and

brought it with us.  In spite of being played with and generally manhandled since then, it

was in a surprisingly good shape when my daughter decided it was destined to be the

first quill I cut and the first feather quill for both of us. It also became my favorite.

There are plenty of choices on www.ebay.com for all kinds of feathers from all kinds of

birds, they just have to be primary flight feathers, which are often not the most

showiest.  I had later realized that Michael’s sells goose feathers that are dyed to look

like eagle feathers.  (Look in the section where they sell feather boas.  They sell white

goose feathers with dyed tips to simulate eagle feathers).

 

Just remember:  any and all parts of birds of prey are illegal to possess, so feathers of

eagles, hawks, etc. cannot be collected in the wild or even bought from someone.

 

But the funnest way is, of course, to find them.  The beach offers many seagull feathers,

often lost in scuffles, and provides a fun way of experimenting with something found.

My daughter liked a pigeon feather, although it was a bit too small and not really very

stiff, it was something she found and was able to use in a meaningful way, which is

what is important.  A friend told me that he was very proud when his daughter wrote her

name for the first time with a crow feather quill he cut for her.

Looking for feathers for a quill may be a great excuse to get out into the great outdoors

and explore.  There may be unexpected finds both big and small.

Now, no feather in our path is safe from the possibility of becoming a quill.   While we

had begun making our own writing implements, we discussed and she decided that we

also needed to make our own ink, but that’s a different story.

About Dr. Anastasia

Dr. Anastasia Halldin holds a Ph.D in holistic nutrition, speaks four languages, starred on a yoga TV show, produced and appeared in thirteen yoga DVDs, and is a mother of a kindergartner, twin toddlers, and a newborn. Dr. Anastasia loves doing crafts with her children and sharing her easy healthy recipes and knowledge of health and food with mothers to help them raise healthier families.
Bookmark the permalink.

Leave a Comment